lunes, 8 de junio de 2015

Challenge to honor - Jennifer Blake

Título: Challenge to honor
#1 Masters of arms
Género: Romántica histórica
Editorial: Mira/ Harlequín
Publicada: 2005




Jennifer Blake es, sin duda, una de los referentes de la novela romántica en general, pero especialmente de la romántica histórica. Para mí, al menos, es una de las grandes damas de la novela romántica. 

Hacía mucho que no leía ninguna novela suya; tal vez parte de la razón sea que no es frecuente encontrarla en las novedades de nuestro país. Sin embargo Jennifer Blake sigue escribiendo y hacía tiempo que tenía entre mis lecturas pendientes una saga -en mi opinión- prometedora.

Masters of arms es una saga protagonizada por un grupo de espadachines profesionales, maestros de la espada, que entrenan en el manejo de este arma a caballeros poco duchos en el arte que, por tedio, vanidad o moda, desean mejora su destreza. Challenge to honor, publicada en Estados Unidos por la editorial Harlequín, es la novela que da comienzo a esta saga y cuyos protagonistas son Celina Vallier y Rio de Silva.
  
La historia da comienzo cuando Deny Vallier informa a su hermana Celia que ha retado a duelo a Rio de Silva, uno de los maestros de la espada más peligrosos de Nueva Orleans. Celina es consciente que Deny no tiene la menor posibilidad de vencer en el duelo, ya que es un joven inexperto en el arte de la esgrima. Por ello, a escondidas, se persona en la vivienda del misterioso maestro, decidida a impedir a cualquier precio el duelo que puede costarle la vida a su hermano. 

A Rio le exaspera la intervención de Celina, pero seducido por su belleza y audacia al confrontarlo, presentándose en su propia casa y poniendo en peligro su virtud y buen nombre -todo cuando es importante para una dama sureña- accede a cambio de la inocencia de la joven. Su honor por el de ella.

Escandalizada por la propuesta del esgrimista, Celina se niega, pero finalmente recapitula. La vida de su hermano vale más que su honra y, tal vez, la pérdida de la misma sea el arma para evitar el compromiso que su padre está a punto de sellar con el Conde de Lérida.
Al mismo tiempo, aunque Rio ha quedado cautivado por Celina, ve en ella el peón perfecto para llevar a cabo su largamente esperada venganza contra su enemigo jurado.  
¿Y no sería la venganza más dulce tomar la inocencia de su prometida antes de la boda?

Venganzas de lado, es innegable que el deseo late entre el apuesto y oscuro maestro de armas y la belleza de Nueva Orleans. Sin embargo, una maraña de escándalos y astutas conspiraciones están en marcha; Celina y Rio están en el centro de ella. 
Celina no puede evitar desconfiar de todos, su prometido, su propio padre... incluyo del peligroso espadachín español cuya sensualidad le incita a abandonar el decoro y rendirse a su propio deseo.

Con Challenge to honor Jennifer Blake nos transporta de nuevo a la región de Louisiana, concretamente a la Nueva Orleans del siglo XIX. Está vez lo hace de la mano del infame y peligroso maestro de la espada Rio de Silva, cuyo taller de esgrima se encuentra en uno de los pasajes más emblemáticos de la ciudad. Lugar en el que también tienen su taller otros maestros de armas, profesionales de la espada, unidos por su profesión, pero también por un lazo de camaradería y lealtad. Al menos la mayor parte de ellos.

Pese al aura romántica y peligrosa que rodea a Rio, pese a la gallardía y atractivo del joven, que tanto atraen a Celina, la joven sabe que socialmente nunca será bien visto que una señorita de la alta sociedad como ella se relacione con alguien de inferior cuna como de Silva. Por otra parte el apuesto español tampoco parece proclive a rendirse a los encantos de la muchacha, si no es para su interés y placer propio.

En este marco y el embrujo, misterioso y supersticioso, de Nueva Orleans acontecen los hechos que propician la historia de Celina Vallier y Rio de Silva. Una historia de amor y seducción casi como las de la antigua usanza, como aquéllas tan seductoras y peligrosas con las que años atrás nos deleitaba Jennifer Blake. 

Challenge to honor es una novela que me ha fascinado desde la primera página. Porque, lo reconozco, las novelas ambientadas en Nueva Orleans son otra de mis debilidades. La atmósfera supersticiosa y tradicional, la mezcolanza de criollos, extranjeros y mezclas raciales que se aúnan en esa región sureña, son el marco perfecto para una novela de amor, seducción y venganza. Y Jennifer Blake es una de las reinas en este tipo de historias.

Por un lado tenemos a Celina Vallier,  la única hija de uno de los baluartes de la sociedad sureña, a la que su padre quiere casar con un Conde español de nombre rimbombante y misteriosa procedencia. El título y conexiones que lo acompañan, así como el tratarse de un aristócrata extranjero, viudo, de edad madura y necesitado de un heredero, lo hacen el partido perfecto; y él ha puesto sus miras en la señorita Vallier.
Celina detesta la idea de casarse con un hombre que le duplica la edad y le produce cierto rechazo, todo lo contrario que el apuesto y joven Rio de Silva. Lo que desconoce es que un secreto y un pasado en común unen a su prometido y al maestro de armas.

Por otro lado tenemos a Rio de Silva. Peligroso, oscuro y misterioso maestro de la esgrima, tan obsesionado con la venganza hacia el Conde de Lérida como con Celina Vallier. Se trata de un protagonista seductor, que me conquistó desde la primera escena, con esa mezcla de displicencia y fuego contenido que traspasa el papel. 

No falta el villano déspota y egoísta dispuesto a todo por lograr sus propósitos, ni los secundarios  como Olivier y Suzette, los criados de Rio y Celina respectivamente, el joven Deny, y otros maestros de armas que tienen sus más y sus menos con de Silva, y que complementan una misteriosa, seductora, romántica y peligrosa historia de amor.
Tampoco se escatima en duelos, encuentros secretos bajo la luz de la luna, intrigas y mucha seducción que propician una lectura apasionante, que te deja con la miel en los labios, curiosa por las posibles historias de otros de los maestros de armas.

Reitero que este tipo de novelas, más si vienen de la mano de Jennifer Blake, son otro de mis debilidades dentro del género romántico. Y Challenge to honor, pese a que no puedo equiparar a las más grandes novelas de la autora porque es, quizá, un poco menos intensa, menos elaborada, ha supuesto una maravillosa sorpresa. Ansiosa me quedo por leer el resto de la saga. 

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